La adaptación de “La conjura contra América” de Philip Roth en HBO: si EE. UU. se hubiera vuelto fascista

por David Walsh
4 abril 2020

Dos episodios de La conjura contra América, una miniserie de televisión basada en la novela de 2004 del mismo título de Philip Roth, se han transmitido por HBO. Estas entregas iniciales de una hora revelan que la serie, que plantea una serie de problemáticas históricas, es seria y valiosa. Se alienta a quienes tienen acceso a hacer el esfuerzo de verla.

Esta versión de la novela de Roth ha sido creada y escrita por David Simon y Ed Burns. Simon es un conocido periodista, productor y escritor, responsable de The Wire (2002-08), Generation Kill (2008), Treme (2010-13) y Deuce (2017-19), entre otros esfuerzos. Burns ha sido el socio escritor de Simon en varios proyectos.

Ben Cole yJohn Turturro en La conjura contra América

Roth es uno de los principales novelistas en los EE. UU. de la posguerra y falleció en mayo de 2018. Figura como coproductor ejecutivo de La conjura contra América. Se reunió con Simon en octubre de 2017 y discutió la propuesta de la miniserie.

La novela y su adaptación televisiva imaginan una historia alternativa en la que el héroe de la aviación y admirador de Hitler, Charles A. Lindbergh (1902-74), se convierte en el candidato presidencial republicano en 1940 y, bao una plataforma contra la guerra y sobre la base de su popularidad personal, gana las elecciones generales contra el presidente demócrata Franklin D. Roosevelt.

El narrador del libro es un personaje llamado Philip Roth, quien, como el novelista, tenía 7 años en 1940 y vivía en el vecindario predominantemente judío Weequahic de Newark, Nueva Jersey con su padre, Herman, un agente de seguros, y su madre, Bess.

Roth, siendo Roth, no dedica toda su atención a la política mundial y nacional. La novela también trata sobre crecer en una era compleja y traumática. El autor presenta su libro con una gran cantidad de figuras notables y coloridas. Sus observaciones sobre hombres y mujeres son atinadas con gran regularidad y a menudo (incluso en momentos de estrés extremo) de manera muy divertida.

Azhy Robertson en La conjura contra América

Hablando de su amigo de niño Earl Axman, por ejemplo, el narrador explica: “Y cada vez que terminábamos en su cocina con nuestras estampillas y terminaba momentáneamente con su actitud dominante, se reía y decía —Ahora hagamos algo horrible—. Así fue como llegué a ver la ropa interior de su madre”.

Sobre las cualidades más finas de su hermano Sandy, Philip observa que “solo sirvieron para magnificar mi asombro hacia un hermano mayor que todos estaban de acuerdo en que estaba destinado a grandes cosas, mientras que la mayoría de los niños de su edad no parecían destinados a comer incluso en un mesa con otro ser humano”.

En la serie de HBO, a través de los ojos y las experiencias de los Levin (a pedido de Roth, el nombre de la familia cambió), somos testigos del proceso de Estados Unidos “volviéndose fascista” bajo la Administración de Lindbergh, con una creciente persecución de los judíos, en particular. La conjura contra América pertenece a una tradición en la literatura estadounidense que retrata y advierte sobre una dictadura en el país y la represión masiva, una tradición que incluye prominentemente The Iron Heel (1908) de Jack London e It Can't Happen Here (1935) de Sinclair Lewis.

En el primer episodio, nos encontramos con Philip Levin (Azhy Robertson), un joven intenso y serio, su hermano Sandy (Caleb Malis), su madre Bess (Zoe Kazan), su padre Herman (Morgan Spector), su primo huérfano Alvin (Anthony Boyle), quien vive con la familia, y su tía soltera Evelyn (Winona Ryder).

A medida que se abre la serie, el drama más inmediato que enfrentan los Levin es si Herman debería aceptar una promoción ofrecida por su compañía de seguros y trasladar a la familia a Union, Nueva Jersey, donde podrían ser dueños de una casa más grande con un patio trasero adecuado. A su esposa le preocupa, en base a su vida temprana, que sus hijos estén más aislados y vulnerables en una comunidad con una población judía mucho más pequeña o casi inexistente.

En un recorrido por Union, los Levin se topan con una cervecería al aire libre patrocinada por una multitud de personas que parecen estar asociadas con el Bund germano-estadounidense, un grupo pronazi. Herman expresa desprecio por los “bastardos fascistas”, pero todavía quiere obstinadamente la casa prometida por el sueño americano. Al final, sin embargo, Bess prevalece y su esposo rechaza el nuevo puesto.

Morgan Spector y Zoe Kazan en La conjura contra América

La familia y Herman en particular siguen los acontecimientos mundiales, incluido, sobre todo, el estado de la guerra mundial que estalló en septiembre de 1939, a través de transmisiones de radio en casa y noticieros en un cine local. Herman reacciona con indignación ante un discurso pronunciado por Charles Lindbergh en Des Moines, Iowa (el discurso fue pronunciado realmente en septiembre de 1941) en que alega que “los tres grupos más importantes que han estado presionando a este país hacia la guerra son los británicos, los judíos y el Gobierno de Roosevelt”.

Lindbergh continúa diciendo que no es difícil “entender por qué los judíos desean el derrocamiento de la Alemania nazi. La persecución que sufrieron en Alemania sería suficiente para hacer amargos enemigos de cualquier raza”. Agrega, sin embargo, que “ninguna persona con honestidad y visión puede mirar su política bélica aquí hoy sin ver los peligros involucrados en dicha política tanto para nosotros como para ellos ... Unos pocos judíos más visionarios se dan cuenta de esto y se oponen a la intervención. Pero la mayoría todavía no lo hace”.

Sandy, un artista en ciernes, parece extrañamente convencido por Lindbergh, como parte de una rebelión adolescente casi inevitable contra su padre obstinado. Sandy se niega a cambiar de parecer y, de hecho, oculta bocetos que ha hecho del aviador y lleva a cabo una campaña principalmente subterránea en defensa de Lindbergh.

Alvin Levin se presenta como un joven combativo. El primer episodio concluye después de que él y un amigo, en represalia por el hecho de que un amigo judío recibió una paliza de los antisemitas, atacaron a un par de bundistas.

Winona Ryder en La conjura contra América

En el segundo episodio de La conjura contra América, un rabino de Newark, Lionel Bengelsdorf (John Turturro), un hombre altivo y pomposo, que ya ha mostrado una inclinación a apoyar a Lindbergh, ayuda al candidato republicano apareciendo en la convención nacional del partido y dándole legitimidad a su programa de “América Primero” (“haciéndolo kosher” para “los cristianos”, en la amarga frase de Alvin). La tía Evelyn y Bengelsdorf se vuelven parte de esto, causando consternación en los otros Levin otros adultos.

Lindbergh obtiene la nominación republicana en el escenario contrafactual de Roth (Wendell Wilkie era el candidato republicano real y perdedor) y comienza a recorrer el país con un mensaje simple: la elección no es entre Lindbergh y Roosevelt, afirma, sino “entre Lindbergh y la guerra”.

Alvin, mientras tanto, se ha convertido en conductor y mensajero de Abe Steinheim, el dueño de una empresa de construcción multimillonaria. En la novela, alrededor de esta época, Alvin y Herman “conversaban acaloradamente sobre política, sobre el capitalismo en particular, un sistema que, desde que mi padre lo había hecho interesarse en leer el periódico y hablar sobre las noticias, Alvin odiaba pero que mi padre lo defendía ... Le advertía a Alvin: 'No tienes que contarle al Sr. Steinheim sobre Karl Marx. Porque el hombre no lo dudará, estarás fuera de aquí”.

Alvin no puede soportar a Steinheim y lo denuncia (nuevamente, en el libro) en términos inequívocos: “es falso, es un matón, es un tacaño, es un chillón, es un gritón, es un estafador, es un hombre sin un amigo en el mundo, la gente no puede soportar estar cerca de él”. Resume su punto de vista sobre Steinheim: “El hombre para mí es solo una cosa: un anuncio ambulante para el derrocamiento del capitalismo”.

(Roth tiene una línea encantadora más adelante en la novela, cuando describe dos categorías de “hombres fuertes”, una incluye a personas como Abe Steinheim, “sin remordimientos por ganar dinero, y aquellos como mi padre, implacablemente obedientes a su idea de trato justo”.)

La noche de las elecciones de 1940 produce un resultado sorprendente, una victoria de Lindbergh frente a Roosevelt. Herman y el resto de los Levin están horrorizados. Alvin deja su trabajo con rapidez y toma un tren a Montreal, donde planea alistarse en las fuerzas armadas canadienses, que ya están en guerra con Alemania.

La conjura contra América en HBO está bien hecho, inteligentemente hecho. Aunque reorganizan los eventos y agregan detalles propios, Simon y Burns están claramente comprometidos a presentar fielmente el enfoque de advertencia de Roth. Que una versión insidiosa del fascismo inicialmente sonriente y “amistosa”, que se envuelve en homilías y “americanismo”, pueda surgir y surgirá, dadas las circunstancias correctas, es un hecho y una realidad que millones necesitan entender.

Ben Cole como Charles Lindbergh

Roth escribió el libro a principios de la década de 2000. Aparentemente negó que fuera un comentario alegórico sobre la Administración Bush-Cheney y su “guerra contra el terrorismo”, pero, suponiendo que estaba diciendo la verdad sobre sus intenciones conscientes, la novela está claramente marcada por procesos y eventos sociales definidos, que incluyen el surgimiento global de tendencias y movimientos neofascistas.

Al desarrollar una adaptación del libro de Roth en la actualidad, Simon no tiene dudas sobre el hecho de que tiene en mente a Donald Trump y su Administración al dramatizar los peligros del autoritarismo y la xenofobia.

Simon le dijo en una entrevista con Collider que el “veredicto es contra Lindbergh” y que no tenía sentido “volver a discutir eso”. La razón para hacer el libro, continuó el escritor y creador, “es que estamos en el mismo momento ahora, pero las cohortes vulnerables son personas de piel morena y marrón y musulmanes. Están siendo utilizados como el otro temido para impulsar un nacionalismo y un racismo y antisemitismo latentes. En nuestro momento actual, los judíos estadounidenses no son la cohorte más vulnerable, aunque el antisemitismo está en aumento porque siempre pasa cuando la intolerancia tiene su día. Ese tren nunca llega tarde. Pero las personas que son realmente vulnerables a los abusos de los derechos humanos son personas morenas, marrones y musulmanas. Lo estás viendo desde la frontera sur y lo viste en los aeropuertos, inmediatamente después de la inauguración, lo ves en la demonización de esta cultura actual de inmigración. ... Entonces, lo que estás viendo es lo mismo que Roth describió, presentó. Una vez que lees el libro, una miniserie parece inevitable”.

Estas preocupaciones son totalmente legítimas y le dan a la serie su considerable impulso dramático y su fuerza intelectual.

También hay formas en que el libro y la serie son mucho más débiles. Planeamos escribir más sobre esos temas cuando se complete la serie, pero aquí se pueden hacer algunos puntos.

Roth era muy fuerte en la dinámica familiar y personal, en todas sus disfunciones y locuras potenciales; Ningún novelista estadounidense de su generación fue más fuerte. Y, lo que es más, tenía una antipatía intuitiva por la falsificación y la hipocresía en la vida pública. Nadie que lo lea es probable que olvide su referencia mordaz, en una de sus ficciones, a la aparición del “Doctor [Henry] Kissinger” en el funeral de Richard Nixon: “de mente alta, profunda, hablando en su discurso exagerado y no egoísta, y con toda la fría autoridad de esa voz sumergida en lodo”.

Sin embargo, aunque uno de los escritores más enojados y perceptivos de su época, Roth, producto del período de la posguerra, la Guerra Fría, permaneció, en sus concepciones sociales generales, en el marco del liberalismo enojado y perceptivo. Su presentación de los puntos de vista de Alvin indica que, otra vez intuitivamente, él sabía que había algo más allá de eso, que había mucho que despreciar en el sistema existente y que la ferviente oposición podría estar plenamente justificada. La descripción de Roth de los socialistas y comunistas individuales puede ser bastante comprensiva, pero cuando se vuelve a su imagen general, siempre se ve atraído hacia tributos bastante convencionales al trabajo duro, la practicidad, la familia, la democracia estadounidense, etc. La era y sus problemas, incluida la religión estatal del anticomunismo, pasaron factura

Simon, quien se describe a sí mismo como un “socialdemócrata”, aparentemente tiene muchas de las mismas opiniones generales.

Estas ideas colorean La conjura contra América y su actitud hacia Roosevelt, el Partido Demócrata, la clase obrera estadounidense y el carácter político de la época en cuestión. Hasta cierto punto, la novela tiene el carácter de una pesadilla, de la cual el lector se despierta abruptamente y de manera inexplicable. Roth no pretende resolver todos los problemas políticos a los que nos llama la atención. Nos deja a medio camino, más de lo que debería, en una serie de puntos diferentes.

El novelista nunca aborda ciertas cuestiones que le correspondían abordar de alguna manera: ¿bajo cuáles condiciones sociales, económicas y políticas surge el fascismo como una fuerza seria y amenazante? ¿Es “meramente” una cuestión de antisemitismo latente (o racismo), siempre presente en la población, que sale a la superficie? ¿Cómo fue posible que Lindbergh apareciera (y desapareciera) tan rápidamente, como si fuera y volviera a las nubes? ¿Cuál era el estado de ánimo general de la población estadounidense en 1940? ¿Fue el “racismo blanco” responsable de la victoria de Trump?

Con respecto a estos asuntos de dinámica social, el libro y la serie fallan.

En cualquier caso, cuando La conjura contra América, que recomendamos encarecidamente a nuestros lectores, termine dentro de un mes, volveremos a esta discusión. Se alienta a los lectores a opinar.

(Artículo publicado originalmente en inglés el 25 de marzo de 2020)