El impacto educativo y social del cierre global de escuelas

por Renae Cassimeda
10 abril 2020

Se ha cerrado un número sin precedentes de escuelas en todo el mundo en un intento por frenar la propagación de la pandemia de COVID-19. Las estadísticas mundiales informadas por la Unesco revelan que desde la última semana de marzo, aproximadamente 1.700 millones de estudiantes de educación preescolar y terciaria están fuera de la escuela, incluyendo todos los estudiantes en 188 países que han ordenado cierres a nivel nacional. Dado que la mayoría de las escuelas permanecerán cerradas durante el resto del año académico actual, la escala de estos cierres no tiene precedentes en la historia del capitalismo mundial.

En varios países, incluyendo los Estados Unidos, Australia, Rusia, Canadá y Groenlandia, se han localizado cierres de escuelas. En los EE. UU., la administración de Trump ha sancionado las decisiones sobre el cierre de escuelas a los gobernadores y distritos estatales para que decidan por partes, lo que ha resultado en que sólo 17 estados emitieran órdenes para cerrar las escuelas hasta el final del año académico, mientras otras estarán cerradas hasta abril, mayo o "hasta nuevo aviso".

Las escuelas son centros mayores para la transmisión de COVID-19, y desde una perspectiva epidemiológica, el cierre de las escuelas es imprescindible para reducir la propagación del virus. Esto se demostró más claramente en la ciudad de Nueva York, el epicentro actual de la pandemia en los Estados Unidos, donde el cierre demorado de las escuelas y el uso continuo del sistema de transporte público masivo han exacerbado en gran medida la crisis. El número de casos confirmados solo en la ciudad de Nueva York ahora es de más de 81,803 con 4,571 muertes. Hasta ahora, ha habido al menos dos muertes de educadores, así como más de 1,100 casos y 33 muertes de trabajadores de tránsito.

Los educadores en las escuelas que permanecen abiertas enfrentan uno de los mayores riesgos de infección en medio de esta crisis, aparte de los trabajadores de la salud, y la negligencia del gobierno en todo el mundo está poniendo en riesgo la vida de miles de personas para proteger los intereses de las ganancias sobre los de la salud pública. Mientras promovía una concepción social darwinista de la "inmunidad colectiva ", el primer ministro Boris Johnson se negó a cerrar las escuelas en Gran Bretaña hasta que hubo una creciente oposición entre las maestras. Del mismo modo, los gobiernos regionales en Australia se han visto obligados a cerrar las escuelas, enfrentando rebeliones incipientes de maestras que rompieron fuera del control de los sindicatos.

Mientras que es una precaución necesaria, el cierre de escuelas en todo los países ricos y pobres ya han tenido mayores ramificaciones para los estudiantes y agravarán la desigualdad profundamente arraigada de la educación en los próximos años.

Todos los estudiantes experimentarán algún tipo de trauma de esta catástrofe sin precedentes, pero para la clase trabajadora y los pobres los impactos serán mucho mayores y a largo plazo, y afectarán todo, desde una educación interrumpida, hasta el aislamiento mental y social, la falta de acceso a los maestros, consejeros y figuras adultas positivas, y hambre y abuso potencial.

El impacto del huracán Katrina en los estudiantes de Nueva Orleans da un pequeño vistazo a la gravedad del impacto que tendrá la pandemia en los jóvenes de todo el mundo. En respuesta a la devastación causada por el huracán en agosto de 2005, la ciudad cerró la mayoría de las escuelas públicas durante todo el período de otoño.

Según Doug Harris, investigador de la Universidad de Tulane y autor de un estudio que analizó los efectos del huracán Katrina en los resultados académicos de los estudiantes, a los estudiantes les tomó dos años completos en promedio recuperar el aprendizaje perdido. Harris argumenta que tal lapso en el aprendizaje no se debe únicamente a una interrupción en el tiempo de clase, sino que se ve agravado por los impactos económicos y el trauma emocional derivado de la crisis del evento. Los actuales cierres mundiales de escuelas y la dislocación económica magnificarán estos impactos educativos en un número exponencialmente mayor de estudiantes.

La pandemia de COVID-19 se está desarrollando dentro de los sistemas escolares que ya están en condiciones desesperadas, habiendo enfrentado décadas de austeridad constante. Cuando las formas de "aprendizaje a distancia" en línea están comenzando a parchearse, el acceso y la disponibilidad de los estudiantes están determinados por las condiciones materiales de sus hogares. Muchas escuelas privadas cerraron mucho antes que las públicas y pudieron hacer la transición al aprendizaje en línea con mayor facilidad, hasta cierto punto disminuyendo los impactos negativos para estos estudiantes.

La industria privada de enseñanza en línea también es una opción solo para familias que pueden pagarlo. Oneclass.com, un servicio de enseñanza en línea que cobra $80 por sesión interactiva por hora, ha visto duplicar su número de estudiantes en medio de la pandemia COVID-19.

Para aquellos que sí tienen acceso al Internet, la velocidad de su conexión depende de la riqueza, con las conexiones más rápidas y confiables disponibles solo para los ricos. Según los datos de Microsoft de 2018, 162 millones de usuarios de Internet en los EE. UU. no tienen acceso a Internet de banda ancha de alta velocidad. Una encuesta del Centro de Investigación Pew encontró que los adultos de hogares que ganan menos de $30,000 al año tienen muchas más probabilidades que los adultos más ricos de no usar Internet (18 por ciento versus 2 por ciento).

En todo el mundo, cientos de millones de estudiantes enfrentan una educación descuidada debido al cierre de las escuelas. El Sector de Desarrollo de las Telecomunicaciones (UIT) informa que en 2018, el 51 por ciento de la población mundial carecía de computadoras y el 41 por ciento no tenía acceso a Internet. Antes de la crisis, millones de jóvenes dependían de los servicios de Internet de cafeterías o bibliotecas para acceder a Internet, y muchas familias en áreas rurales o remotas no tienen ningún acceso a Internet.

En los EE. UU., muchos distritos de escuelas públicas están esperando implementar un formato de enseñanza en línea, lo que causa no solo una interrupción en el aprendizaje sino que también compromete el aprendizaje para los estudiantes. En las principales ciudades metropolitanas como Detroit y Filadelfia, los estudiantes han perdido tres semanas de clases. En San Diego, la mayoría de los estudiantes comenzarán el aprendizaje a distancia el 20 de abril.

A espaldas de los educadores, los sindicatos de docentes y los distritos escolares locales están trabajando para eludir la inmensa cantidad de problemas de equidad que expone la crisis, en el proceso reestructurando todos los deberes laborales tradicionales de los docentes y exigiendo que cambien rápidamente a la enseñanza en línea.

La educación especial ha quedado a un lado a medida que el cierre de las escuelas elimina el apoyo necesario para esta población de estudiantes. Se puede garantizar a los estudiantes de educación especial de moderada a severa que tendrán poco o ningún acceso a los maestros y los recursos una vez que estén disponibles para el aprendizaje y la progresión física y académica. Las poblaciones vulnerables que necesitan apoyo específico en un aula experimentarán una mayor falta de atención. Como parte del paquete de estímulo de la Ley CARES, el Congreso brindó a la secretaria de educación, Betsy DeVos, la capacidad de proporcionar exenciones a los estados para la implementación de la Ley de Educación para Individuos con Discapacidades (IDEA).

La administración de Trump, junto con los gobiernos estatales dirigidos por demócratas y republicanos, ven la pandemia como una oportunidad para socavar dramáticamente las escuelas públicas a nivel nacional e implementar recortes aún más profundos en la educación pública. Sin duda, las élites gobernantes utilizarán el cambio caótico y difícil hacia la educación en línea como un medio para justificar su futura expansión, a costa de decenas, si no cientos de miles de trabajos de educadores.

Las consecuencias de la crisis recaerán principalmente en los estudiantes con padres o tutores que viven de cheque a cheque y no tienen ahorros para hacer frente a ningún gasto adicional. El veinte por ciento de la población mundial carece de una vivienda adecuada, lo que aumentará a medida que más miembros de la familia se queden desempleados. La incertidumbre económica también aumentará las condiciones de violencia doméstica. Ya uno de cada cinco estudiantes en los Estados Unidos experimenta violencia doméstica, y el crecimiento del abuso conyugal e infantil entre los grupos en cuarentena que enfrentan la ruina económica es motivo de gran preocupación.

Los 30 millones de estudiantes en los EE. UU. que almuerzan en la escuela, y los 14.7 millones que también reciben el desayuno, ahora deben apresurarse para encontrar almuerzos para llevar en algunos puntos de distribución, en muchos casos a millas de sus hogares. Incluso en el país más rico del mundo, el grado de inseguridad alimentaria ya estaba en niveles de crisis, y hay muchas razones para temer que millones de estos estudiantes simplemente pasen hambre. En todo el mundo, cientos de millones se enfrentan a una inminente escasez de alimentos que recaerá sobre los pobres.

Con las escuelas cerradas, los niños también han perdido el acceso a los consejeros escolares, los servicios de salud proporcionados por la escuela y una miríada de formas de apoyo social. Los estudiantes enfrentan una falta general de socialización con sus compañeros y adultos, exacerbado aún más en situaciones en las que los estudiantes no tienen acceso al Internet. También se han cancelado las actividades deportivas y extracurriculares, que brindan a los estudiantes salida y medios necesarios para desarrollar la autoestima.

La pandemia de COVID-19 ha aumentado las condiciones de crisis preexistentes que enfrentan los estudiantes en todo el mundo, una realidad de pesadilla de pobreza, desnutrición y gran desigualdad social. La experiencia de la pandemia, que está radicalizando a millones de personas a nivel internacional, dejará una marca indeleble en la conciencia de los jóvenes, quienes reconocerán cada vez más la necesidad de una transformación radical de la sociedad para asegurar un futuro libre de muertes masivas, hambre y deseo.

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(Artículo publicado originalmente en inglés el 9 de abril de 2020)