Las pruebas de coronavirus se mantienen limitadas a bajos niveles en los EE.UU.

por Bryan Dyne
24 agosto 2020

Las pruebas de coronavirus en los Estados Unidos se han mantenido en niveles reducidos incluso cuando las escuelas vuelven a abrir y los casos continúan aumentando. El número promedio de pruebas en un día determinado es actualmente un 14 por ciento más bajo que el máximo del 29 de julio, a pesar de que el número total de casos conocidos aumentó un 26 por ciento (1,2 millones de infecciones) durante ese mismo período.

Se estima que, para controlar completamente la propagación de la pandemia, una de las piezas críticas de información para contener realmente la enfermedad, EE. UU. necesitaría realizar de 6 a 10 millones de pruebas por día. Actualmente se hacen unos 700.000.

La enfermera Debbi Hinderliter (izquierda) recoge una muestra de una mujer en un lugar de pruebas de coronavirus cerca del paso fronterizo peatonal más transitado de la nación, el 13 de agosto de 2020, en San Diego [Crédito: AP Photo/Gregory Bull]

Han pasado poco más de siete meses desde que se identificó el primer caso de COVID-19 en los EE. UU. En ese momento, había 580 casos conocidos en todo el mundo, la mayoría de ellos confinados en Wuhan, China, y 41 muertes confirmadas. Mientras tanto, más de 23 millones de personas se han infectado y se han perdido 801.000 vidas humanas. La mayor parte, casi 5,8 millones de casos y más de 179.000 muertos, ha ocurrido en Estados Unidos.

El comienzo de la disminución en las pruebas se produjo semanas después de que el presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, declarara: "¡Con pruebas más pequeñas, mostraríamos menos casos!" Si bien los principales funcionarios de salud de EE. UU. buscaron minimizar los comentarios de Trump, no ha habido ninguna explicación para la disminución de las pruebas desde fines de julio. Brett Giroir, subsecretario del Departamento de Salud y Servicios Humanos y jefe de la estrategia de pruebas de la administración Trump, afirmó en cambio la semana pasada que la cantidad de pruebas es "apropiada" para la propagación del virus en el país.

Giroir y aquellos que apoyan la posición de la administración Trump se basan en gran medida en la disminución general de la tasa de positividad: la cantidad de pruebas que confirman un caso de coronavirus en comparación con la cantidad total de pruebas realizadas. Esto fue de alrededor del 9 por ciento en julio y ha caído a poco más del 6 por ciento ahora.

Sin embargo, lo que Giroir analiza es que el 6 por ciento sigue siendo demasiado alto para afirmar que el virus está contenido. La Organización Mundial de la Salud ha emitido una guía que indica que la tasa de positividad debe permanecer por debajo del 5 por ciento durante 14 días como uno de los principales criterios para detener la propagación de la enfermedad. Además, el desglose estado por estado de la tasa de positividad revela que el promedio nacional se ve afectado por múltiples estados en el noreste que pudieron suprimir el virus desde el principio.

Nueva York, que una vez fue el epicentro mundial del virus, ahora tiene una tasa de positividad del 0,8 por ciento, lo que indica que la mayoría de los casos se están detectando, lo que permite un seguimiento de contactos adecuado y medidas de cuarentena para cazar el virus y detener su propagación. Existen escenarios similares en otros estados, incluidos Vermont, Connecticut, Massachusetts y New Hampshire.

En contraste, Mississippi tiene una tasa de positividad de casi el 20 por ciento, lo que indica que la pandemia se está extendiendo actualmente en ese estado mucho más allá de la capacidad de seguimiento de las autoridades de salud locales. Todos los días, hay varios cientos de casos registrados en el estado, y ha habido un promedio de más de 20 muertes por día desde el 26 de julio.

La situación es similar en Nevada, que tiene una tasa de prueba positiva de coronavirus del 17,2 por ciento, y ha sufrido más de 700 nuevos casos por día desde el 3 de julio y más de 10 muertes por día desde el 22 de julio. Esto es particularmente preocupante ya que el estado es hogar de los populares casinos y complejos turísticos de Las Vegas que han sido reabiertos al público y están siendo visitados por turistas de todo el país

En total, 12 estados, principalmente en el sur y el oeste, tienen actualmente una tasa de positividad superior al 10 por ciento, y otros 21 estados se sitúan en el 5 por ciento o más, lo que indica que la pandemia se está extendiendo en gran medida fuera de control en la mayoría de los países.

Incluso si la tasa de positividad estuviera disminuyendo de manera uniforme en todo el país, todavía no sería un momento para celebrar. Cada día se registran casi 50.000 nuevos casos y más de 1.000 muertes. Tres estados —California, Texas y Florida— todos cuentan actualmente con más de 500,000 infecciones totales desde marzo. Veintiocho estados informan más de 500 casos cada día y 24 informan al menos 10 muertes diarias.

Si bien la administración Trump ha elevado el costo de las pruebas masivas como un impedimento, ayer el Wall Street Journal informó que hay miles de millones de dólares que ya se han asignado que podrían utilizarse para este propósito. En abril, se asignaron $25 mil millones para las pruebas de COVID-19, según el Departamento de Salud y Servicios Humanos, de los cuales se utilizó como máximo el 15 por ciento. Esto sugiere que las pruebas en todo el país, especialmente donde más se necesitan, podrían aumentar enormemente sin incurrir en gastos adicionales.

Otro problema en las pruebas es que los reactivos químicos necesarios para realizar el tipo de pruebas más comunes en el país son escasos. Nunca ha habido un plan nacional coordinado para combatir el virus y, como tal, las agencias y gobiernos locales, estatales y federales están en constante competencia para adquirir las herramientas necesarias para determinar si una muestra dada de un paciente es positiva o negativa.

Para agravar el problema, las pruebas gratuitas actuales a menudo pueden tardar una semana o más en procesarse. Si bien hay pruebas más caras y rápidas, pueden costar en el rango de $ 100 y generalmente no están cubiertas por las compañías de seguros de salud. Como resultado, los trabajadores se enfrentan a dos opciones: pagar un gran gasto de su propio bolsillo para obtener resultados rápidamente o esperar durante días y posiblemente estar propagando una enfermedad mortal sin saberlo.

Sin embargo, puede haber algún alivio con respecto a la lamentable situación de las pruebas en EE. UU. la semana pasada, la Administración de Alimentos y Medicamentos emitió una autorización de emergencia para una nueva prueba de saliva rápida y económica desarrollada por investigadores de la Escuela de Salud Pública de Yale. Las herramientas y los productos químicos necesarios para realizar la prueba están mucho más disponibles, cuestan alrededor de $5 por prueba y devuelven los resultados en aproximadamente tres horas. El método se considera en gran medida muy escalable. Queda por ver si esta técnica se implementará realmente en la práctica.

(Artículo publicado originalmente en inglés el 22 de agosto de 2020)